Las aeronaves experimentales y vehículos aéreos no tripulados de China en el 12º Airshow de Zhuhai

Por Rick Fisher

Airshow China –la exposición bianual que se celebra en la ciudad de Zhuhai, donde China exhibe sus últimas armas tácticas– se llevó a cabo este año del 6 al 11 de noviembre. Si bien los informes chinos señalaron que el salón tuvo algunas limitaciones financieras, albergó una gran cantidad de nuevas aeronaves y sistemas de aeronaves no tripuladas, que son el tema central de este primer artículo de una nueva serie de cuatro partes.

Desde 1996, China es la sede de la exposición, también llamada Zhuhai Airshow en el aeropuerto Jinwan de Zhuhai en la provincia sureña de Guangdong. En 2014, la feria de tecnología aérea y espacial se amplió para incluir una gran exhibición dedicada a los sistemas de fuerza terrestre.

Mientras que el 12º Airshow de Zhuhai presenta armas similares a las que utiliza el Ejército Popular de Liberación de China (EPL), la mayoría de los sistemas que se exhibieron no son utilizados. Esto se debe a las reformas de logística del EPL implementadas en 1998 que subsidiaron a las empresas competidoras en lugar de forzar fusiones, lo que resultó en una gran redundancia en el sector de desarrollo de armas de China.

Generalmente es difícil obtener datos útiles de los representantes de empresas más allá de los expositores y folletos, a pesar de la gran cantidad de sistemas que se exhiben. También hay modelos a escala real, pero es posible que no representen todas las características del sistema de armas.

Progreso de los motores aeronáuticos chinos

Uno de los talones de Aquiles perennes del EPL es su incapacidad para desarrollar y producir motores turbofan de gran potencia y fiabilidad para aeronaves militares y civiles. Pero uno de los aspectos destacados de la 12ª edición de Zhuhai fue la primera aparición de un caza J-10B de Chengdu Aircraft Corporation (CAC) modificado con un motor turbofan Shenyang-Liming WS-10BC de 13 toneladas de empuje diseñado en China, con un sistema autóctono de control del vector de empuje (TVC).

Existe una buena posibilidad que China empleara “consultores” rusos, ya que las primeras indicaciones de este sistema de empuje vectorial que surgieron a principios de 2014 mostraron la influencia de los recientes diseños rusos de TVC que empleaban “pétalos” del vector de empuje con un sistema de pivote.

Desplegado en forma limitada en los aviones cazas estadounidenses y rusos desde mediados de la década de 1990, el TVC permite realizar maniobras posteriores a la pérdida de sustentación que desafían la gravedad. Pero queda por verse si este motor vendrá a equipar el J-10 de nueva producción de la Fuerza Aérea del EPL (FAEPL), o al avión de combate de cuarta generación J-16 de Shenyang Aircraft Corporation. Aunque esta “super maniobrabilidad” es útil para el combate cuerpo a cuerpo, es costosa y puede ser contrarrestada por los actuales misiles aire-aire (AAM por sus siglas en inglés) más maniobrables, y guiados por imágenes infrarrojas (IIR por sus siglas en inglés) de quinta generación en todas sus funciones. Sin embargo, el aspecto modificado de la J-10B significa una creciente confianza china en su tecnología turbofan.

Chengdu J-20 Caza de Quinta Generación muestra sus dientes

El caza de quinta generación J-20 de CAC hizo su segunda aparición en Zhuhai, pero por primera vez expuso sus compartimentos internos de armas para demostrar que puede transportar hasta cuatro AAM PL-15 de 200 kilómetros de alcance y dos AAM PL-10 guiados por IIR de más de 20 kilómetros de alcance. El PL-15 muy probablemente supera al Raytheon AIM-120C, el misil AAM de medio alcance más numeroso en servicio de Estados Unidos. El motor principal del J-20, el WS-15, un turbofan de 15 a 18 toneladas de empuje, no se presentó debido a sus numerosos problemas de desarrollo, según el South China Morning Post.

Anteriores reportes informales chinos señalaron que el Ejército Popular de Liberación primero podría adquirir alrededor de 100 J-20 con una versión mejorada del menos potente motor WS-10A, y luego unas 300 versiones más con el motor WS-15. En la exposición de Zhuhai, el ex diseñador jefe del J-20, Yang Wei, insinuó con firmeza que el WS-15 del J-20 tendrá un sistema de TVC. Con un radio de combate estimado de 1000 kilómetros, el J-20 puede atacar a los cazas estadounidenses y japoneses más allá de la cadena de las islas de Ryukyu (Japón). La Fuerza Aérea de Estados Unidos tiene ahora menos de 180 de sus cazas Lockheed-Martin F-22A de quinta generación.

China alude a la sexta generación de aviones de combate

Al igual que Estados Unidos, Reino Unido y Rusia, China está desarrollando un avión de combate de próxima generación, o de sexta generación. Durante una conferencia a mediados de 2017, Yang Wei, probablemente el diseñador principal de la sexta generación de cazas para la Corporación de Industrias de Aviación de China (AVIC), declaró que China estaba desarrollando su caza de próxima generación y que contaría con características, al igual que su diseño, de “ciencia ficción”, con enlaces de datos avanzados que permitirían la cooperación con otras plataformas, y que haría uso de la nueva tecnología de inteligencia artificial (IA).

En Zhuhai, un video de AVIC mostró al J-20 y a un concepto de caza de sexta generación cooperando con un enjambre de vehículos aéreos de combate no tripulados (UCAV por sus siglas en inglés) lanzados desde un transporte pesado Y-20 de Xian Aircraft Corporation. Se espera que los cazas de sexta generación de Estados Unidos y Reino Unido tengan la misma capacidad.

El vídeo de AVIC mostró que el diseño de sexta generación de China no utilizará estabilizadores verticales y será altamente sigiloso, al igual que los conceptos estadounidenses y británicos. Los aviones de combate de sexta generación de Estados Unidos y China podrían presentarse casi al mismo tiempo, a principios o mediados de la década de 2030.

Nuevos UCAV de Ala Delta

China tiene ahora quizás el sector de desarrollo de aeronaves no tripuladas más grande e innovador del mundo. Una revelación significativa para el Show de Zhuhai fue la aparición de múltiples UCAVs de “ala delta”, con un vídeo de AVIC que aludía al desarrollo de un gran UCAV con ala delta para los futuros portaaviones de la Armada del EPL.

Aunque se espera que vuele por primera vez en 2019, la Corporación de Ciencia y Tecnología Aeroespacial de China (CASC por sus siglas en inglés) mostró un modelo de su ala delta UCAV “arco iris-7” (CH-7) con “ala plegable”. Con una carga útil de dos toneladas, se espera que el CH-7 tenga una autonomía de 12 horas y sea altamente sigiloso.

La competidora Corporación de Ciencia e Industria Aeroespacial de China (CASIC por sus siglas en inglés) mostró un modelo de su ala delta Skyhawk UCAV, con un área de fuselaje y un ala más integrados, pero no publicó ningún dato sobre sus prestaciones.

En la línea de vuelo había un modelo de otra ala delta UCAV “ala plegable” de AVIC. Es posible que este diseño, que es más parecido al del avión de prueba UCAV del portaaviones Northrop-Grumman X47B, provenga de la Chengdu Aircraft Corporation. En Zhuhai, un video de AVIC mostró un UCAV de dos motores mucho más grande y con una configuración más cercana a este modelo operando desde un portaaviones chino. Además, una división de la Corporación de la Industria de Construcción Naval de China (CSIC por sus siglas en inglés) reveló su HK-5000G, un UCAV de ala recta y turbofan más pequeño diseñado específicamente para operaciones desde un portaaviones.

Nuevos UAV de Carga

Las nuevas empresas “privadas” que entran en el sector de los vehículos aéreos no tripulados en China, asociándose con las innovadoras líneas aéreas chinas de carga, tienen el potencial de dotar al EPL de la primera fuerza “auxiliar” mundial de grandes aeronaves de apoyo logístico no tripuladas.

La nueva aerolínea china de carga S7 es un inversor en los planes de Tengoen Corp. para construir un gran UAV de 20 toneladas con capacidad de carga útil. En Zhuhai, Tengoen mostró por primera vez un modelo de su UAV bimotor de doble brazo “TC” configurado para transportar un gran contenedor de carga u otros contenedores que contienen armas, guerra electrónica o cargas útiles de comunicación, o un gran radar de un sistema de alerta y control aerotransportado (AWACS). Tengoen tiene la ambición de construir su UAV “TD” más grande, propulsado por cuatro u ocho motores turbofan, que transportan un módulo de carga útil de 20 toneladas.

Una nueva compañía, ZT Guide Control, introdujo su FL-2 UAV capaz de transportar hasta seis toneladas con un alcance de 7000 kilómetros. Como todas las aerolíneas chinas están integradas en las unidades de apoyo de la “milicia” de la Fuerza Aérea del Ejército Popular de Liberación, se deduce que las futuras aerolíneas de carga de vehículos aéreos no tripulados también apoyarán las operaciones militares nacionales e internacionales del Ejército Popular de Liberación.

Comentarios finales

A pesar de los problemas financieros, el 12º Salón Aeronáutico de Zhuhai estuvo lleno de indicios de que el sector aeronáutico chino está desarrollando rápidamente modernos aviones de combate y nuevos aviones no tripulados. La rápida aparición del J-10 modificado con control del vector de empuje (TVC) muestra la confianza china en su WS-10 Taihang turbofan.

Aunque no apareció el WS-15 más potente, está en desarrollo y, con el tiempo, impulsará una versión del caza J-20 de quinta generación.

La decisión de revelar las capacidades de armamento del J-20 es un recordatorio de que China tiene la intención de disputar el control del aire muy lejos de sus costas, una amenaza real para Taiwán, que carece de un caza de quinta generación. El rápido desarrollo de nuevos UCAVs en China pondrá aún más presión sobre las defensas de sus vecinos democráticos como Japón, Corea del Sur, Taiwán y Filipinas.

China también tiene una clara ambición de colocar los grandes UCAV a bordo de los portaaviones como parte de una fuerza aérea distinta. Pero no hay que descartar que China también pueda desarrollar portaaviones sólo con aviones no tripulados.

Rick Fisher es miembro senior del Centro Internacional de Evaluación y Estrategia y autor de “Modernización militar de China: Construyendo para el alcance regional y mundial”.

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