Esta noche lluvia de estrellas Leónidas: cómo y cuándo verla

Por Jesús de León – La Gran Época

Este fin de semana tendrá lugar la lluvia de estrellas de las Leónidas que iluminará el cielo con una tasa máxima de actividad de entre 15 y 20 meteoros por hora.

Es la lluvia anual de estrellas fugaces que surge en el cielo entre el 14 y el 20 de noviembre, y que este año tendrá el pico más alto de actividad entre la noche del sábado 17 de noviembre y el domingo 18.

Estas estrellas parecen irradiarse desde un punto del cielo situado cerca de la estrella Leonis, de donde viene el nombre de Leónidas, destacó la Oficina de Medio Ambiente de Meteoroides de la NASA.

Crédito de Sociedad Americana de Meteoros.

A pesar de que la cantidad de estrellas o meteoros es elevada, hay que tener en cuenta que la Luna estos días se encuentra en su fase creciente por lo que su luminosidad podría afectar la visibilidad de los meteoros.

Las Leónidas son meteoritos brillantes y rápidos que viajan a una velocidad de 71 kilómetros por segundo, por ello, son considerados como algunos de los meteoros más rápidos.

Son los remanentes del cometa 55P/Tempel-Tuttle los que originan las Leónidas, también son conocidos por sus bolas de fuego, explosiones más grandes de luz y color, las cuales pueden durar más tiempo que una racha promedio de meteoros.

El cometa Tempel-Tuttle, que fue descubierto por Ernst Tempel y por Horace Tuttle en 1865, tarda 33 años en realizar una sola órbita alrededor del Sol.

Las Leónidas han producido grandes tormentas de meteoros en diferentes años, como por ejemplo, en 1833, 1866, 1966 y en el 2001.

Leónidas antes del amanecer en el hemisferio sur, el 18 de noviembre. Foto: Stellarium.

Las Leónidas están activas entre el 2 y el 30 de noviembre, con una actividad máxima cerca del 17 de noviembre.

Su área en el cielo está localizada en el oeste de Leo, justo al norte de la estrella de segunda magnitud conocida como Algieba (gamma Leonis).

Se espera que la frecuencia en que puedan ser vistas sea de aproximadamente 3 meteoros por hora este fin de semana. En el hemisferio sur la cantidad será ligeramente inferior. En otras regiones la tasa de frecuencia varía.

En el hemisferio medio-norte (45N), se espera que puedan ser vistos aproximadamente 12 meteoros por hora durante la última hora antes del amanecer, tal como se observa desde los sitios de observación rurales.

En las latitudes tropicales meridionales (25S), durante el amanecer, la frecuencia sería de cerca de 8 meteoros por hora desde los sitios rurales de observación, y de 1 por hora durante las horas de la tarde.

En las ubicaciones entre estos dos extremos la frecuencia varía con valores cercanos a las cifras mencionadas arriba.

Esta brillante bola de fuego Leónida apareció durante la lluvia de 1966 en el cielo sobre Wrightwood, California. (Foto de Nasa/Getty Images)

Cómo observar la lluvia de estrellas

Lo ideal es observar la lluvia de Leónidas con calma. Para observarlas no nos hace falta ningún instrumento en especial.

Bastará con dirigir la vista hacia el radiante o foco de las estelas, que se sitúa en la constelación de Leo, por la que reciben su nombre.

(Ver referencias de posiciones del radiante en este link de Sociedad Americana de Meteoros)

Se debe elegir un lugar con la menor cantidad de luces artificiales posible cerca. Alza la vista mirando hacia el este y observa el cielo en todo su esplendor. Luego de acostumbrar la vista, durante más de 15 minutos, comenzarás a ver la caída de estrellas con más facilidad.

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