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Misterioso fuego subterráneo arde desde hace 59 años en China

Los lugareños acuden al sitio de manera ritual, dos veces al día para hervir el agua, acción que les toma no más de cinco minutos. El fuego subterráneo tiene efectos nocivos, pero los aldeanos lo están aprovechando al máximo.

Misterioso fuego subterráneo arde desde hace 59 años en China
Captura de pantalla National Geographic.
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Se trata de siete u ocho pequeñas lenguas de fuego que se alzan constantemente en un parche de fuego de cuatro metros cuadrados de diámetro, en una aldea en el distrito Changshou de Chongqing en el centro de China, en las riveras del gran río Yangtsé. Este fuego subterráneo ha estado ardiendo sin interrupción durante 59 años.

Wang Mantang, uno de los lugareños, comienza y termina sus días en el lugar junto al fuego. “La leña solía ser muy costosa en el pasado y muchas veces teníamos que ir a las zonas montañosas occidentales para llevar los fardos de leña”, dijo Wang a la prensa local.

“Pero ha sido más conveniente aquí. Traemos nuestras ollas y nos ponemos en cola para hervir batatas y lechugas”.

Los incendios subterráneos surgen en todo el mundo, se encienden por los rayos, las igniciones humanas, la minería o la combustión espontánea y, una vez que se inician, estas llamas pueden arder durante décadas.

Estos incendios pueden suceder en los climas más cálidos como China, o hasta en los más fríos como Siberia. En Estados Unidos incluso, existe de una de estas chispas incesantes en Centralia, Pensilvania, que empezó a quemarse hace unos 50 años.

“Normalmente son similares y las causas del incendio podrían ser diferentes”, dice Anupma Prakash, profesora de geofísica de la Universidad de Alaska en Fairbanks. “Una vez que comienza el fuego, el problema es muy similar a nivel mundial”, de acuerdo a lo recogido por National Geographic.

 

La gente del pueblo de Chongqing ha encontrado la manera de usar las llamas en su beneficio manipulándolas para cocinar, mientras que otras comunidades han canalizado los fuegos subterráneos hacia usos creativos, como las Burning Mountains de Australia, para atraer a los turistas; sin embargo, Anupma dice que los aspectos negativos de estos incendios superan a los positivos.

La geofísica dice que cuando los incendios están en el subsuelo, lo que hacen es literalmente comer el carbón compactado por la presión, la tierra puede colapsar en sumideros, succionando edificios y más oxígeno para alimentar las llamas. Esto puede conducir a paisajes y baches irregulares y “accidentados”.

Con tierra hueca, se pueden formar grietas en la superficie. Donde hay fuego, hay humo, por lo que una mezcla tóxica de monóxido de carbono, dióxido de azufre y polvo de carbón se eleva desde la tierra, contaminando el aire.

“El humo está por todas partes en el paisaje”, dice Prakash; y agrega, que el olor a mercurio está presente en todo lugar. “Eso no es saludable, imaginemos que ese olor se inhala durante todo el día, todos los días”.

Los problemas también son económicos. El carbón de China es antracita pura, por lo que es el carbón de mejor calidad del mundo. Los incendios subterráneos consumen el combustible, que de otro modo podría utilizarse para fines más específicos y rentables.

El carbón es normalmente el culpable de los incendios subterráneos en China. Este gran productor de carbón tiene 62 de estos incendios dispersos en todo el norte. El parche de fuego en Chongqing comenzó hace 59 años cuando un equipo de exploración de petróleo perforó un pozo de gas natural en el sitio. Los trabajadores dejaron el pozo en gran parte inexplorado y ha estado emitiendo exceso de gas, alimentando las llamas desde entonces.

Es posible detener las llamas dice Pracash, todos los incendios necesitan tres ingredientes: combustible, oxígeno y calor. Si cortas uno de estos, matas el fuego. Algunas comunidades se ocupan de los incendios subterráneos al rociarlos con mezclas de agua y lechada u otros recursos naturales. Otros usan arcilla expansiva, que se expande para cortar el oxígeno y sofocar las llamas. El nitrógeno líquido también se ha utilizado para extinguir los incendios subterráneos.

¿Cuánto tiempo seguirá este incendio en la aldea de Chongqing? No lo podríamos decir, pero Wang y otros lugareños podrán volver a las llamas en los años venideros.

“No pueden extinguirse”, dice Wang. “Están ardiendo cada minuto y todos los días durante todo el año”.


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