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Enfermedades de las plantas que afectan nuestra vida

El desafío de la fitopatología hoy es el control de las enfermedades de plantas de forma racional y sostenible
Por Ticiane Rossi - La Gran Época
Lun, 21 Nov 2011 15:53 +0000
(TONY KARUMBA/AFP/Getty Images)
Plantas medicinales. (TONY KARUMBA/AFP/Getty Images)

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Desde el pasado hasta el día de hoy, las enfermedades de las plantas son la causa de falta de alimentos, pérdidas económicas significativas, cambios en el paisaje y daños en la salud humana. 

La ciencia que estudia las enfermedades de las plantas es la fitopatología. “El desafío de la fitopatología en la actual situación mundial es el control de las enfermedades de plantas de forma racional y sostenible”, afirma la fitopatologista Érika Sayuri Naruzawa, ingeniera Agrónoma, doctora de Ciencias Forestales en la Universidad de Laval, Canadá, en entrevista exclusiva con La Gran Época.

La búsqueda de plantas cada vez más sanas, sin embargo, causa daños a los productores rurales, por el uso cada vez más exagerado de agrotóxicos. “El ideal sería disminuir al máximo el uso de agrotóxicos. Por ejemplo, en lugar de utilizar un agrotoxico para el control de un hongo fitopatógeno, el uso de una variedad resistente de planta evitaría el control químico. Métodos de control alternativos como la aplicación de inductores de resistencia de plantas también poden ser utilizados”, dijo Érika.

Los agentes causales comunes de enfermedades de plantas son hongos, bacterias, virus, fitoplasmas, micoplasmas, protozoarios y nematoides. "Los hongos, en especial, son responsables de la mayor grande parte de las enfermedades de las plantas conocidas. Por estos motivos, los hongos fitopatogenos –es decir, que causan enfermedades de plantas– son los microorganismos más estudiados, afirma la especialista.

En la historia de la humanidad, las enfermedades de las plantas tuvieron impacto en muchas regiones. En Europa, debido la escasez de alimentos en el siglo  XIX,  tubérculos de batata se perdieron debido a una enfermedad hoy conocida como tizón. “En Irlanda, donde la alimentación se basaba prácticamente en la batata, cerca de 2 millones de personas murieron de hambre”, dijo la especialista. 

Hábitos alimentarios de una población entera fueran afectados por enfermedades de las plantas. Érika reportó que en Sri Lanka, se producía café para exportación. En 1869 una enfermedad conocida como "herrumbre del café", causado por el hongo Hemileia vastatrix devastó las plantaciones de café. Inglaterra, que importaba café de Sri Lanka en aquel entonces, procuró otra bebida, y entonces substituyó el café por el té, bebida más popular entre los ingleses hoy.

La muerte de muchas personas en la Edad Media fue causada por una enfermedad denominada ergotismo. El hongo Claviceps purpurea, que produce toxinas infectaba el grano de centeno. “El pan hecho con el centeno contaminado causaba hormigueo en los miembros, elevación de temperatura corporal, problemas mentales, aborto, gangrena, alucinaciones y muerte”, afirmó Érika.

Cambios en el paisaje pueden ser causados por enfermedades de plantas. Un ejemplo citado por Érika fue el de los olmos –árboles de América del Norte e Europa– que  fueran  diezmados por la enfermedad holandesa del olmo. “En la ciudad canadiense de Montreal, por ejemplo, casi todos los 35.000 olmos fueron exterminados por esta enfermedad. El agente de esta enfermedad es el hongo Ophiostoma Ulmi, transmitido por besoares. Se cree que este hongo llegó a América del Norte en  pedazos de maderas importadas del Reino Unido”, dijo Érika. 

En Brasil, enfermedades de plantas fueron responsables de causar grandes pérdidas económicas en la Amazonía. Los árboles que producen goma, fueron plantados en gran escala en Pará para producir goma, para hacer neumáticos para coches. La enfermedad, “el mal de las hojas” causada por el hongo Microcyclus Ulei diezmó las plantaciones. En el sur de Asia, donde no existía esta enfermedad, las plantaciones aumentarón, lo que hizo que actualmente sean los mayores produtores de goma del mundo, explicó la especialista.

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